El hedor de la carne que se pudre en un día bochornoso llena el aire cuando el limpiador Hidemitsu Ohshima entra en un pequeño apartamento de Tokio donde un hombre muerto yace en descomposición durante tres semanas. El hombre, que se cree que tenía más de 50 años, murió solo en una ciudad que compartía con decenas de millones de personas, pero nadie lo notó, convirtiéndose en la última víctima de “Kodokushi” o “morir solo”, una tendencia creciente entre los ancianos de Japón.

Vestido con un traje de protección blanco completo con guantes de goma, Ohshima levanta un futón empapado con los fluidos corporales del hombre muerto, solo para descubrir una masa retorcida de gusanos e insectos negros. El kodokushi es un problema creciente en Japón, donde el 27,7 % de la población tiene más de 65 años y muchas personas se dan por vencidas tratando de encontrar pareja en la edad madura, optando en su lugar por una existencia solitaria. Los expertos dicen que una combinación de factores culturales, sociales y demográficos japoneses únicos ha agravado el problema.


No hay cifras oficiales de la cantidad de personas que mueren solas que pasan desapercibidas durante días y semanas, pero la mayoría de los expertos estiman que son 30,000 por año. Sin embargo, Yoshinori Ishimi, quien dirige el servicio de Anshin Net que limpia estos lugares, cree que la verdadera cifra es “dos o tres veces mayor”. El Japón moderno ha experimentado grandes cambios culturales y económicos en las últimas décadas, pero los demógrafos dicen que la red de seguridad social del país no ha logrado mantener el ritmo, con la carga todavía en la familia para cuidar a los ancianos. “En Japón, la familia ha servido durante mucho tiempo como la base sólida del apoyo social de todo tipo”, dijo Katsuhiko Fujimori, un conocido experto en cuestiones de bienestar.

“Pero ahora las cosas están cambiando con el aumento de personas solteras y el tamaño de la familia cada vez más pequeño”, agregó Fujimori, investigador asociado del Instituto de Información e Investigación Mizuho.

En las últimas tres décadas, Japón ha visto crecer la proporción de hogares con un solo ocupante a duplicarse al 14.5%  de la población total, el aumento fue impulsado principalmente por hombres de 50 y más de 80 años.
Las tasas de matrimonio también están disminuyendo, y los expertos dicen que muchos hombres temen que su trabajo sea demasiado precario para establecerse y formar una familia y que haya más mujeres que ingresen a la fuerza de trabajo y que ya no necesiten un marido que las provea.

Uno de cada cuatro hombres japoneses de 50 años nunca se ha casado. Para 2030, se estima que la cifra aumentará a uno de cada tres.


El problema se ve agravado por una tendencia cultural japonesa profundamente arraigada a recurrir a la familia en lugar de a los vecinos en tiempos de problemas. En un intento por mantener la cortesía, los ancianos japoneses temen molestar a sus vecinos incluso para pedir ayuda en los asuntos más insignificantes, lo que resulta en una falta de interacción y aislamiento, dijo el experto Fujimori.

Alrededor del 15 % de los ancianos japoneses que viven solos informan tener una sola conversación por semana, en comparación con el 5% de sus pares en Suecia, el 6% en Estados Unidos y el 8 % en Alemania, según un estudio del gobierno japonés. Y las familias abandonan cada vez más o no tienen los recursos para ayudar a parientes ancianos en tiempos económicos difíciles.


Fujimori aboga por aumentar los impuestos para proporcionar una mejor atención social a las personas de edad avanzada y ayuda financiera para el cuidado de los niños, liberando a los adultos en edad de trabajar para regresar a la fuerza de trabajo. “Si la familia ya no puede seguir los roles que ha estado jugando, la sociedad debe construir un marco que responda a esa necesidad”, dijo Fujimori. “Si no se hace nada, veremos más muertes solitarias.

¿Qué opinas de este doloroso fenómeno en Japón?